mar 132014
 

estudio del Centro de Astrobiologa (INTA-CSIC)

El agua, las sales y los gases disueltos en el gran ocano que se supone hay bajo la glida corteza de Europa pueden ascender hacia la superficie y generar las enigmticas formaciones geolgicas teidas de rojo que se observan en este satlite de Jpiter. As lo confirma el experimento que investigadoras del Centro de Astrobiologa (INTA-CSIC) han efectuado en el laboratorio con agua, dixido de carbono y sulfato de magnesio.

EL IMPARCIAL

12-03-2014



Un experimento de investigadoras del Centro de Astrobiologa (INTA-CSIC) ha recreado la superficie de la luna Europa. Los cientficos sospechan que el interior de Europa, una de las lunas heladas de Jpiter, existe un ocano de agua lquida, el elemento esencial para la vida en la Tierra. Esta teora surgi a partir de la informacin facilitada por las misiones Voyager y Galileo, que tambin registraron fracturas y enmaraados terrenos rojizos que contrastan con el blanco glacial del resto de su superficie.

Segn recoge la agencia SINC, “algunas de estas estructuras geolgicas parece que se asocian al ascenso de fluidos procedentes del interior, segn sugieren las medidas de las sondas espaciales”. Los datos tambin indican que, aparte de hielo de agua, “hay sales —sobre todo sulfato de magnesio, MgSO4— y compuestos voltiles como el dixido de carbono (CO2), el dixido de azufre (SO2) y el agua oxigenada (H2O2)”.

Ahora, con todas estas premisas, investigadoras del Centro de Astrobiologa (INTA-CSIC) han desarrollado un experimento para explicar qu procesos geoqumicos pueden estar teniendo lugar entre el ocano y la superficie de la luna, es decir, en su corteza helada, donde tambin podra haber fluido acuoso.

“Igual que el magma de la Tierra aflora hacia la superficie, en Europa puede suceder un fenmeno parecido, aunque en este caso sera un criomagma acuoso el que asciende desde el gran ocano interior hacia afuera”, seala Victoria Muoz Iglesias, una de las autoras de este trabajo, que publica la revista Geochimica et Cosmochimica Acta.

Para confirmar su hiptesis, “las cientficas han simulado en el laboratorio las condiciones extremas de los reservorios de fluidos en la corteza, en concreto su alta presin (hasta 60 bares) y baja temperatura (unos —3 C)”. En estas condiciones han observado lo que sucede a una disolucin acuosa con CO2 y MgSO4 —como se supone ocurre en el ocano y los depsitos acuosos de la corteza— cuando asciende y se enfra.

“El resultado es una variedad de procesos parecidos al vulcanismo de la Tierra, pero a temperaturas glidas. As se forman tres tipos de minerales: hielo de agua, clatratos de dixido de carbono y sulfatos de magnesio muy hidratados (epsomita, meridianita)”.

“Estos procesos de cristalizacin son exotrmicos —liberan energa— y, adems implican cambios de volumen dentro de la corteza, cuando el criomagma se solidifica”, dice Muoz-Iglesias. “Si en la asociacin mineral final la cantidad de clatratos es menor que la de los sulfatos, aumenta el volumen y se produce una fracturacin de la corteza; pero si la proporcin de clatratos es mayor que el resto, se reduce el volumen y se desmorona el terreno situado encima. Ciertas fracturas y terrenos caticos de la superficie de Europa se pudieron generar as”.

Respecto al color rojizo de estas formaciones, “la investigadora indica que se podra producir por la alteracin de las sales debido a la fuerte irradiacin de partculas cargadas de Jpiter, dando lugar a compuestos sulfurosos. Otras teoras apuntan al bombardeo de este tipo de elementos con azufre procedentes de las emisiones volcnicas del vecino satlite Io”.

“En cualquier caso, nuestros experimentos muestran que a travs del sistema H2O-CO2-MgSO4 se pueden explicar ciertas caractersticas de la superficie de Europa en cuanto a su composicin, morfologa y topografa, partiendo de un medio acuoso salino, tan importante para los seres vivos en la Tierra”, concluye la investigadora.

Europa es uno de los mejores candidatos para albergar un ambiente habitable dentro del sistema solar. Este mismo mes el presidente Barack Obama ha presentado el presupuesto de 2015 de la NASA donde se incluye una partida de 15 millones de dlares para, en la prxima dcada, buscar indicios de vida en esta luna.

Por su parte, la Agencia Espacial Europea (ESA) tambin tiene previsto lanzar en 2022 la misin JUpiter ICy moons Explorer mission (JUICE). Cuando la sonda llegue en 2030 a su destino, las lunas heladas de Jpiter, se aproximar dos veces a Europa para medir por primera vez el grosor de su misteriosa corteza.

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Article source: http://www.elimparcial.es/sociedad/una-investigacion-espanola-recrea-la-superficie-de-la-luna-europa-135193.html

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